Deberes y cualidades de los ancianos gobernantes (1)

John S. Watkins

[traducción del artículo publicado por el Presbiterio de los Estados Unidos de la Free Church of Scotland Continuing]

Watkins nació en Virginia en 1844 y estudió en el Seminario Teológico de la Unión de 1869 a 1872 con Robert L. Dabney y Thomas E. Peck. Posteriormente fue pastor en Roanoke, Virginia, Raleigh, Carolina del Norte, y Spartanburg, Carolina del Sur. Los siguientes son extractos de su A Hand-Book for Ruling Elders, publicado en Richmond en 1895 por el Comité de Publicaciones de la Iglesia Presbiteriana del Sur.

Los deberes de los ancianos

Nuestro Libro de Orden de la Iglesia resume los deberes de la siguiente manera: «Los ancianos gobernantes, representantes inmediatos del pueblo, son elegidos por éste para que, juntamente con el pastor o ministro, ejerzan el gobierno y la disciplina, y supervisen los intereses espirituales de la iglesia en particular, y también de la iglesia en general, cuando sean llamados a ello. Corresponde a este oficio, tanto separada como conjuntamente, velar diligentemente por el rebaño que se les ha encomendado, para que no se corrompa la doctrina ni las costumbres. Los males que no puedan corregir mediante la amonestación privada, deben ponerlos en conocimiento del consejo. Deben visitar al pueblo en sus casas, especialmente a los enfermos; deben instruir a los ignorantes, consolar a los dolientes, alimentar y cuidar a los hijos de la iglesia; y todos aquellos deberes que los cristianos particulares están obligados a cumplir por la ley de la caridad les incumben especialmente por vocación divina, y deben ser cumplidos como deberes oficiales. Deben orar con y por el pueblo; deben ser cuidadosos y diligentes en buscar el fruto de la Palabra predicada entre el rebaño; y deben informar al pastor de los casos de enfermedad, de aflicción y de despertar, y de todos los demás que puedan necesitar su especial atención».

I. El anciano en la familia

La mayoría de nuestros ancianos son cabezas de familia. El apóstol nos dice que su trabajo comienza en el hogar, e insiste en el gobierno apropiado de sus propios hogares como requisito para un gobierno eficiente en la iglesia. Un anciano debe ser uno «que gobierne bien su casa, que tenga a sus hijos en sujeción con toda honestidad (pues el que no sabe gobernar su propia casa, ¿cómo cuidará de la iglesia de Dios?)». Es cierto que el buen gobierno del hogar es deber de todo hombre cristiano que es cabeza de familia. Pero incumbe al anciano, de una manera especial, dar ejemplo en este respecto, por cuanto su posición oficial y su utilidad se ven afectadas por ello. La teoría y la práctica del gobierno de la familia han experimentado cambios considerables durante el último cuarto de siglo, y hay una creciente laxitud por parte de los padres en materia de formación y disciplina.

La falta de un ejercicio adecuado de la autoridad paterna es uno de los puntos débiles del tipo actual de vida familiar. No se puede decir de muchos, como se dijo del padre de los fieles: «yo lo he conocido para que mande a sus hijos y a su casa después de sí». Mandar no es popular, y la tendencia de los tiempos está en contra de ello. La autoafirmación precoz, la irreverencia, la contumacia y el individualismo precoz son características de la juventud de nuestros días. En estas circunstancias, incumbe especialmente al mayor dar un buen ejemplo como cabeza de familia y gobernar bien su propia casa. Si su casa es un escenario de desorden; si sus hijos son descuidados o mal administrados; si no logra imponer el debido respeto, difícilmente puede esperar que los miembros de su iglesia lo miren como su consejero y guía espiritual. Es cierto que los hijos a veces salen mal bajo el mejor control paterno, pero, por regla general, se verifican las palabras del sabio: «Instruye al niño en su camino; aun cuando sea viejo no se apartará de él». El descuido del culto familiar es otro indicio de la decadencia de la religión familiar. El anciano no puede cumplir el mandato de «gobernar bien su propia casa» sin establecer el altar familiar. Con regularidad infalible debe observar el culto familiar. Ninguna presión de los negocios o de los compromisos sociales debe inducirle a descuidar este importante deber. Debe exigir a sus hijos que asistan a las devociones familiares, así como a los ejercicios religiosos de la casa de Dios. Es su deber conducirse ante los miembros de su hogar de tal manera que les inculque la idea de que el reino de Dios ocupa el primer lugar en su corazón, y que es su supremo deseo verlos como verdaderos cristianos. Si su objetivo en la vida es acumular una fortuna, o ganar distinción, o ascenso social, sus hijos no sólo lo verán, sino que captarán el espíritu de su vida.

Él puede ser un padre amable, gentil, cariñoso, liberal, que procura que su hogar sea luminoso y atractivo, alentando todas las diversiones y recreaciones inocentes, ganándose la devoción de sus hijos, y al mismo tiempo un padre piadoso, haciendo que la atmósfera del hogar sea claramente cristiana. El anciano, impresionado por el sentido de las responsabilidades del hogar, debe adoptar la resolución de David: «Entenderé el camino de la perfección… En la integridad de mi corazón andaré en medio de mi casa». El cumplimiento fiel y satisfactorio de los deberes que se derivan de las relaciones domésticas le permitirá ser más eficiente en sus deberes públicos, y la transición de uno a otro se hará más fácil. El anciano, al dispensar hospitalidad y al esforzarse por hacer su hogar atractivo para los jóvenes, debe tener cuidado de no fomentar un espíritu mundano. Es muy difícil trazar una línea exacta entre lo que está bien y lo que está mal en materia de diversiones. Si un anciano es muy liberal en sus puntos de vista sobre el tema, e insiste en excusar lo que considera sus derechos, seguramente está obligado a procurar que se eviten los excesos y que no se fomente un espíritu mundano. No hay incompatibilidad entre la verdadera piedad y una indulgencia moderada en todas las diversiones inocentes. Pero de alguna manera hay ciertas diversiones, consideradas por muchas personas buenas como inocentes y propias, que no parecen combinar con la seriedad de la vida cristiana y con la consagración a Cristo. El anciano que no se opone a estas cosas, y hace de su casa una especie de cuartel general para tales diversiones, debe considerar muy cuidadosamente si no está poniendo en peligro su influencia para bien como gobernante en la casa de Dios. Hacer de la diversión un fin es una cosa, hacer de ella un medio es otra muy distinta. Pierde la mayor parte de su peligro cuando se subordina a fines más elevados. Todo anciano, por lo tanto, debe esforzarse por hacer de su hogar un hogar cristiano modelo, por hacer de él un lugar atractivo, un lugar instructivo, un lugar seguro y un lugar santo. Debe renunciarse a todo lo que tienda a destruir la religión personal, o a debilitar la influencia de la religión en la mente de los demás, o a poner tropiezo en el camino de muchos, o a ofender los sentimientos de concienzudos compañeros cristianos.

Hay que admitir que estos principios son correctos y que, por lo general, pueden ser aplicados sin mayor dificultad por aquellos que tienen una mentalidad totalmente espiritual. De hecho, puede decirse con verdad que casi todas las cuestiones relacionadas con las diversiones mundanas serán contestadas fácilmente en proporción a la profundidad y seriedad de la religión de cada uno.

II. El anciano en los negocios y en la sociedad

Al ocupar la alta posición de un gobernante espiritual en la casa de Dios, el anciano debe ser plenamente consciente del hecho de que su influencia para el bien y su utilidad en la iglesia dependen en gran medida del carácter que mantiene en los negocios y en la sociedad. Es cierto que todo cristiano está obligado a ser recto, veraz y justo en sus transacciones mundanas, pero, en un sentido especial, incumbe a los oficiales de la iglesia de Dios andar con circunspección y mantener una reputación de honradez e integridad. Es de gran importancia que se conduzcan en los asuntos seculares de tal manera que se ganen la confianza, el respeto y la estima de sus semejantes. Aunque asistan fielmente a los servicios de la iglesia y sean activos en el cumplimiento de sus deberes oficiales; aunque oren con facilidad y hablen con fuerza en las reuniones religiosas, su utilidad se verá seriamente perjudicada si la comunidad los considera hombres carentes de pureza e integridad de carácter. Si son tacaños y deshonestos, hombres que se aprovechan de los demás en el comercio mediante la tergiversación y el engaño; si son codiciosos y avaros, no pueden esperar lograr mucho en el desempeño de su oficio religioso. El mundo a veces se engaña acerca de los hombres, pero el engaño es sólo temporal. Cada hombre es el producto de sus pensamientos, sentimientos, propósitos, hábitos y experiencias, y no puede ocultar su verdadero interior durante mucho tiempo. A menudo se tergiversa y calumnia a los hombres, pero, por regla general, la reputación de un hombre que ha vivido mucho tiempo en una comunidad suele estar de acuerdo con su verdadero valor y su verdadera vida. Los oficiales de la Iglesia no pueden ser demasiado cuidadosos a la hora de proteger su reputación y evitar toda apariencia de maldad. Es mejor soportar un agravio que tener la apariencia de codicia o fraude.

Todo hombre debe encontrar su vida cristiana conectada en gran manera con aquellos deberes seculares que ocupan casi todo su tiempo. El divorcio de la religión y los negocios es farisaico y no cristiano. La religión entra en los negocios, los santifica, los eleva y aligera sus cargas. La religión del comerciante debe encontrarse en gran parte en los límites de la vida comercial; la religión del político en los límites de la política; la religión del maestro en el aula de la escuela. Los mismos Diez Mandamientos y el mismo Sermón del Monte que son aplicables a la vida eclesiástica y a la vida doméstica son también aplicables al comercio y a la política. No hay más que una base ética para todos los departamentos de la actividad humana.

También es importante que los ancianos sean hombres de carácter elevado en sus relaciones sociales. Más allá del estrecho círculo del hogar, y aun del círculo más amplio de los negocios, hay un gran número de personas que se relacionan con nosotros de diversas maneras, y nuestro trato con ellas conlleva pesadas responsabilidades. Los oficiales de la iglesia de Dios están obligados en un sentido especial a esforzarse por purificar y elevar el tono de la sociedad que los rodea. Deben evitar cuidadosamente aquella conducta que les daría el nombre de «hombres mundanos». Aunque deben fomentar la hospitalidad con su ejemplo, deben evitar la ostentación, la extravagancia y el lujo suntuoso.

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